十年后,世界将被塑料垃圾淹没

作者:李姗珊来源:环球科学发布时间:2020-09-29

来自《科学》的一项新研究显示,未来全球的塑料排放量可能达到 5300 万吨,这是联合国标准(800 万吨)的 6.6 倍。	

新冠疫情期间产生的一次性医疗防护用品(PPE)废料更加剧了目前的污染情况。研究人员认为,全球塑料产业的转型是达到塑料清理目标的唯一路径。


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在香港海滩上发现的一次性口罩。图片来源:oceansasia.org


今年 2 月,海洋亚洲(OceansAsia)的志愿者在中国香港的索罟群岛(Soko Islands)海滩上发现了冲到岸上的一次性医疗口罩。尽管彼时全球正经历医疗资源短缺危机,生态系统中却不乏塑料制医疗防护用品的身影。散落至生态系统的塑料医疗垃圾进一步加剧了塑料污染情况的恶化——上周发表于《科学》(Science)杂志的新研究显示,进入地球航道系统中的塑料排放量已达到了近年新高。该研究的作者之一、多伦多大学研究员 Stephanie Borrelle 表示,2015 年时人们认为超出(联合国可持续发展目标的) 800 万吨塑料排放量是无法接受的,但 2030 年全球年度塑料排放量可能达到 5300 万吨——这足足超标了 6 倍多。


触不可及的清塑目标


多伦多大学环境与进化生物学系的助理教授 Chelsea Rochman 带领一组跨国团队展开了研究,希望借此弄明白我们究竟需要投入多少精力,才能将全球塑料污染量降低至 800 万吨以下:团队首先估算出每年进入水生生态系统(aquatic ecosystems)的塑料排放约为 2400 - 3400 万吨。随后,他们根据目前的塑料污染应对策略建立模型,预测未来的塑料污染情况。塑料污染应对策略包括三部分:降低废塑料产量(包括禁塑令等政策)、加强对现存废塑料的管理以及继续清理环境中的塑料垃圾。


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图片来源:Pixabay


研究团队发现,即便将治理目标根据策略拆解成三个小目标,它们依旧是几乎难以达成的。更何况想要完成它们也不是件容易事:首先,需要将全球塑料产量减小 25 – 40%;同时,将塑料的回收管理水平应提高 60%;此外,环境中的塑料排放清理水平还得增加 40%。我们可以把这些数字转换成更直观的人力消耗——“要想将清理水平提升 40%,至少需要消耗 10 亿人力——这是海洋保育协会 2019 年投入国际海岸清洁人力的 660 倍。”


疫情期间的塑料经济学


更加令人担忧的是,在新冠疫情影响下,塑料污染的治理变得难上加难。自疫情发生以来,各国政府纷纷出台隔离政策,人们的出行减少,对石油的需求也随之降低。石油需求的下跌导致了供需差异的增长。其中一个后果是:新塑料的生产成本要比旧塑料的回收再生成本更低了——极低的成本诱惑促使各国通过石油原料生产新的塑料(virgin plastic)来制作医疗防护用品。


与此同时,全球对塑料制品的需求急速上升。根据中国疫情期间的数据,今年二月我国每天生产的一次性口罩就达到了 1.16 亿个,《纽约时报》称这是疫情前医疗口罩产量的 12 倍。医疗塑料垃圾的产出也随之上升——在今年的疫情峰值期间,武汉的医疗系统每天都能产出 240 多吨的一次性塑料制医疗垃圾。


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一家口罩生产工厂。图片来源:Aly Song/Reuters


此外,疫情带来的生活方式的改变也提高了塑料需求量。在新加坡为期八周的隔离生活中,人们对于外送服务的需求急剧增长。在这期间产生的塑料垃圾,包括食物外卖的塑料包装、送货上门的日用品包装袋等,造成了整个城市共计 1400 吨塑料垃圾增量。根据商业分析网站 BusinessWire 的报告,疫情期间全球塑料包装市场规模估值将从 2019 年的 9092 亿美元增长到 2021 年的 10126 亿美元。


为了尽快处理数量过多的塑料医疗垃圾,疫情期间出现了许多废塑料处理的不当策略,如移动式焚烧,直接填埋或就地焚烧等等。然而,根据世界自然基金会 2020 年的报告,即便只有 1% 的口罩经过不当处理,都可能产生质量高达 30 到 40 吨的塑料垃圾,这些垃圾可能随风飘散至地球的各个角落。例如前文提到的在中国香港海滩上发现了疫情相关的塑料垃圾,这在全球范围内这很可能不是孤例。


我们还能做些什么


面对严重的塑料污染现状,要想扭转局势,唯有推动整个塑料产业的转型。Chelsea Rochman 表示:“在无法一键关停全球塑料生产的情况下,我们需要将塑料产业转变为以回收为主导的模式,人们应当重视废塑料的利用价值。我们必须通过国际合作,通过两条途径从根本上改变塑料产业——一条是减少新塑料的生产,另一条是探索回收利用废塑料的新方法。”


同样,来自莫纳什大学的 Tanveer M. Adyel 在《科学》发表通讯文章指出,我们的社会目前迫切需要施行“循环经济”策略,包括对于对于塑料污染的严格管控以及对废塑料积极回收。企业需要履行他们的社会与环保责任,在限制新塑料的生产和增加旧塑料回收上付出更多的精力。倘若这个社会没能在环境保护问题上共同努力,我们追上联合国可持续发展目标的可能性将变得微乎其微。 


论文信息:

Borrelle S.B., Ringma J., Law K. L., Monnhan C. C., Lebreton L., Mcgivern A., Murphy E., Jambeck J., Leonard G. H., Hilleary M. A., Eriksen M., Possingham H. P., Frond H. D., Gerber L. R., Polidoro B.,Tahir A., Bernard M., Mallos N., Barnes M., Rochman C. M.(2020), “Predicted growth in plastic waste exceeds efforts to mitigate plastic pollution”, Science, 369(6510), 1515-1518.

https://science.sciencemag.org/content/369/6510/1515.full


其他主要参考资料


1. https://www.scmp.com/economy/global-economy/article/3074821/coronavirus-chinas-mask-making-juggernaut-cranks-gear

2. Adyel, T. M. (2020). Accumulation of plastic waste during COVID-19. Science, 369(6509), 1314-1315.

3. https://eurekalert.org/emb_releases/2020-09/uot-esa091420.php

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