今天又一颗小行星飞过地球!地球:想撞我并不容易

作者:蝌蚪君来源:蝌蚪五线谱发布时间:2020-09-07

末世来临了吗?

本文由行星物理学博士鲁暘筱懿进行科学性把关

今天凌晨,又一颗小行星和地球“擦肩而过”!

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图片来源微博

根据美国宇航局(NASA)的消息,这颗“具有潜在危险性”的“土豆”——2011ES4号小行星与地球轨道交汇的距离最近只有0.008个天文单位。

一个天文单位指的是地球中心到太阳中心的平均距离(149597870千米),0.008个天文单位大约是12万千米,这个距离,还不到地月距离(约38万千米)的三分之一。在茫茫无际的宇宙中,这么近的距离算得上是“亲密接触”了。

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图片来源科普中国

2011ES4号小行星直径为22-49米,只相当于一座高楼的大小,因为个头小,即便2011ES4号小行星真的撞击地球,多半也会在进入大气层时被充分燃烧,掀不起风波。


视频来源新闻360

想撞地球不容易

目前,人类已经观测到的小行星有近100万颗,数量如此之多的小行星,真正能抵达地球的其实并不多。可能对地球存在潜在威胁的,多是近地小行星(near-earth asteroid)。

顾名思义,近地小行星距离地球都不太远,一般处于地球轨道4500万千米(约0.3个天文单位)范围内。

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约1400颗小行星轨道,图片来源 feixiubook

根据2011年的近地小行星“人口普查”结果,中等体积大小(直径100-1000米)的近地小行星数量大约是19500颗。当一颗近地小行星的直径大于140米,轨道与地球轨道之间距离小于750万千米,就会成为潜在威胁小行星,需要给予关注。

地球上目前已被发现的撞击坑有180多个,这些都是小行星撞击地球时留下的“罪证”。一些记录在案的小行星撞击地球事件,也在提醒着我们这些天外来客的巨大威力。例如,发生在俄罗斯的陨石坠落事件。

2013年2月15日,一颗直径约18米,质量约7000吨的小行星向地球飞驰而来,最终在俄罗斯车里雅宾斯克地区上空爆炸,爆炸当量约等于30颗广岛原子弹。

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图片来源见水印

尽管在这次撞击事件中,小行星没有落到地面,爆炸使得大部分能量在高空释放,但其巨大威力依然造成了1500多人受伤,3000余栋房屋受损,足见小行星撞击地球的巨大破坏力。

这颗飞向地球的小行星来自太阳方向,刚好处于光学望远镜的观测盲区,人类未能及早发现其踪迹,对其来犯准备不足,难以有效应对。

不过,面对地球周围潜在的威胁,人类并不是毫无作为

小行星监控计划

都说不打无准备之战,为了有效监测这些对地球具有潜在威胁的小行星,很多国家都推出了小行星监测计划。

美国在1985年便搞起了太空监测计划,搜寻近地天体。1998年,NASA还实施了太空卫士计划,对地球周边的小行星进行定位。

我国也有自己的小行星探测计划,1995年,北京天文台施密特CCD小行星巡天计划启动,主要以发现新的小行星为研究目标;2006年,紫金山天文台的近地天体望远镜投入运行,主要用于搜索发现可能威胁地球的近地小行星;2019年,国家航天局发布了《小行星探测任务有效载荷和搭载项目机遇公告》,明确提出了探测近地小行星的目标。

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紫金山天文台盱眙近地天体望远镜观测楼

有了这众多的小行星感测系统,大量关于小行星的数据被不断搜集起来,人类对地球周围这些潜在 “敌人”的“行踪”也越来越了解。

比如今天凌晨路过地球的2011ES4号小行星,它在2011年首次被发现,而且只出现了4天就“失踪”了。即便“行踪”如此诡秘,科学家还是预测出2011ES4号小行星今天会从地球路过。

能够精准地掌握潜在威胁小行星的运行轨迹只是第一步,如果真有小行星冲向地球,今天的人类并不是只能坐以待毙。

阻击小行星

想要阻止小行星撞击地球,一个重要的思路就是改变小行星的运行轨道。在目前的科技条件下,有几种方式可以尝试:

爆炸试验:提前向目标小行星发射核武器,利用核爆产生的巨大能量,改变小行星的轨道,使其偏离地球。

动能撞击:向小行星发射高速飞行器,通过撞击改变小行星的速度。利用时间累积效应,使小行星的轨道逐渐偏转,离开地球。

激光灼烧:向小行星发射强激光,让它的表面蒸发,产生蒸汽推力,推力持续作用于小行星,推动其轨道改变,不再撞向地球。

除此之外,还有不少改变小行星轨迹的构想,比如通过引力拖车牵引小行星偏离轨道,在小行星表面喷涂强反射性材料进而改变太阳光压影响小行星轨道……

不过,这些方案是否有效还有待验证。

有了完备的监测系统,掌握小行星的行踪变得不再困难,我们对小行星撞击地球也就不用过分担心了。

每年奔向地球的小行星很多,大多数都是一闪而过或消散在大气层中。

根据NASA的观测数据,今年11月2日,一颗名为2018 VP1的小行星将接近地球。由于体积太小(直径约2米),如果进入地球的大气层,它就会形成一颗极其明亮的流星,然后分裂成微小的碎片,或许那时我们可以欣赏它的光辉。


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