“画蛇添足”,蛇真的没有脚吗?

作者:英雄树来源:蝌蚪五线谱发布时间:2019-01-16

人们在一块产自美国的化石上发现一条据信有两条后腿的蛇,并命名为“吉尔莫恶魔蛇”。

    中国有一个成语叫做“画蛇添足”,比喻做了多余的事,非但无益,反而不合适;也比喻虚构事实,无中生有。然而,蛇真的没有“足”吗?英国朴茨茅斯大学古生物学家David Martill博士的一项发现对此提出了不一样的解答。

  David Martill博士的这项发现源于一块产自巴西的蛇类化石标本。这块化石距今有大约1.1亿年历史,在数十年前被发现,由一名德国人所收藏。但这块化石在2012年前并没有引起人们太多的关注,直到2012年,Martill博士在穆勒市长博物馆发现了它。这块化石中的古生物具备蛇类的主要特征,包括:腹部有单排鳞片;脊椎和蛇类非常相似,由数百节脊椎骨组成;躯干比尾巴更长;牙齿方向向后;肚子里残留其他脊椎动物的尸骨,显示他是食肉动物。所有的这些特征都说明,这块化石中的古生物是一条蛇。然而,化石告诉我们的远不止这些。在这个化石上可以清晰地看到四条腿(图中蓝色圈内所示)!这是人类首次发现保留了四条腿的蛇类。最终,这个化石标本被命名为“环抱四足蛇”。

环抱四足蛇(圈内为其前后肢)及其后肢放大图

环抱四足蛇(圈内为其前后肢)及其后肢放大图

  至今,科学家对环抱四足蛇四肢的功能尚无定论。Martill博士排除了“环抱四足蛇”用四肢捕食的可能,因为它的四肢实在是细弱;认为其和现代蛇类一样,通过缠抱绞杀猎物。尽管如此,环抱四足蛇揭示了蛇类起源和进化的重要线索,它证明了人类一直以来的的猜测:蛇类是从蜥蜴演化而来的。Martill博士把环抱四足蛇称为“有鳞类爬行动物的始祖鸟”。

吉尔莫恶魔蛇复原图

吉尔莫恶魔蛇复原图

  环抱四足蛇并不是第一条被发现有“足”的蛇。此前,人们在一块产自美国的化石上发现一条据信有两条后腿的蛇,并命名为“吉尔莫恶魔蛇”。而且,吉尔莫恶魔蛇的年代比环抱四足蛇还早,距今约有1.55亿年。之所以四条腿的环抱四足蛇出现在两条腿的吉尔莫恶魔蛇后,是因为生物的演化路线并非是简单的直线。尽管四条腿的蜥蜴演化为四条腿的蛇,然后是两条腿的蛇,最终腿完全消失;但很长的时间内,他们都有可能共同存在。事实上,至今发现最早的蛇是产自英国的“安德伍德黎明蛇”,距今有1.67亿年,而且是完全没有腿的。

  尽管蛇类在过去曾经有过“足”,经过一亿多年的进化,蛇类的四肢已经完全消失,现在当我们画蛇的时候,还是不要添足为好。


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