汪汪们的史前亲戚

作者:赵亮来源:蝌蚪五线谱发布时间:2018-02-12

在人类历史中,狗总扮演着重要角色,值此狗年之际,咱们就领略一下它们史前亲戚的风采。

在人类的历史中,狗始终扮演着重要的角色。在古代,它们是给农户看家护院的卫士;是猎人们的得力助手;在现代,它们是很多人生活中的伴侣,在很多领域都发挥着重要作用。放眼整个生物发展史,以狗为代表的犬科动物同样有着辉煌的历史。值此狗年之际,酷爱古生物的笔者,就带您领略一下汪汪们史前亲戚的风采。

老祖宗“黄昏犬”

黄昏犬生活在始新世晚期到渐新世晚期的北美,是目前已知生活年代最早的犬科动物。黄昏犬体长40厘米,身材纤细苗条,体型和獴差不多,长有一条长长的尾巴和相对短粗的四肢,嘴巴略短于现代的狗。

从出土的化石分析,黄昏犬已经有了近似现代犬科动物那样的牙齿和耳朵结构,嗅觉也非常发达,这有助于它们及时发现小型食草动物,以及像恐齿猫,鬣齿兽这样的大型猛兽,在第一时间做出追击或躲避的行为,长长的尾巴也能够在快速奔跑时维持身体平衡。

身为早期犬科动物的代表,黄昏犬在渐新世(约3390万—2303万年前)长达1000多万年的时间里不断繁衍,演化出若干种大小不等的犬科动物。古生物学家根据这些犬科动物的特点,把它们分为古犬亚科、恐犬亚科,犬亚科三大类。黄昏犬所在的就是古犬亚科,现存的犬科动物则全部来自犬亚科。

渐新世晚期,随着草原面积的扩大,黄昏犬失去了赖以栖身的树林,逐渐走向了灭绝。

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黄昏犬复原图(www.xinwenge.net)

牙齿像猫的“猫齿犬”

猫齿犬体重20—40公斤,肩高75厘米,除脖子和四肢较短外,身体其余部位的比例和灰狼相近,生活在距今1600万—900万年前的中新世时期,在生物分类上属于犬科恐犬亚科,拥有强大的颚部和有力的牙齿,可以咬碎动物的骨头。

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猫齿犬头骨(维基百科)

相比于其他犬科动物,猫齿犬的牙齿切割能力更强,有点类似猫科动物的牙齿,这也是它们得名的原因。

猫齿犬的大小和现存的非洲野犬差不多,考虑到身为小型食肉动物的非洲野犬会集体狩猎,古生物学家猜测,同样是犬科动物,而且个头并不大的猫齿犬很可能也是群体捕猎。

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猫齿犬围捕三趾马(见水印)

爪子能伸缩的“新鲁狼”

现存的犬科动物爪子都不能伸缩,但生活在距今2500万—1200万年前北美洲的新鲁狼却是个另类,它们的爪子可以像大部分猫科动物那样伸缩。

新鲁狼体长1米,大小和狼相似,身体形态则更接近丛林狼,但头部较短,尾巴较粗。相比于大部分的犬科动物,新鲁狼的长距离奔跑能力不强,它们靠伏击来捕获猎物,捕猎的对象主要是三趾马等中小型的食草动物。

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新鲁狼复原图(喜马拉雅网)

最大犬科—海德尼上犬

海德尼上犬肩高1.2米,体长1.5米,体重91—136公斤,长有一个巨大的脑袋和强有力的下颚,整个头骨的形态看起来更像狮子,是目前已知体型最大的犬科动物,生活在距今800万—530万年前的中新世晚期的北美,是恐犬亚科中最后演化出的物种。

在生物分类学上,海德尼上犬属于恐犬亚科的上犬属,同时也是整个上犬属的模式种(一个属中最早被发现的),是由美国古生物学家雷迪在1858年发现并命名的。

虽然体重已经是犬科动物之最,但和同时代同地区的其他食肉动物,例如体长3.5米,犬齿超过20厘米的巴博剑齿虎比起来,海德尼上犬就没有任何优势了。为了和比自己更大更壮的掠食动物对抗,海德尼上犬通常结成群体生活,捕猎的对象则是像古骆驼、远角犀这样的大型猎物。

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海德尼上犬复原图(见水印)

冰河猎手—恐狼

现存的犬科动物,严格说起来都属于犬亚科,生活在距今40万—1万年前的恐狼,平均肩高1米,体长1.5—2米,体重50公斤,是最大的犬亚科动物。

和现存的近亲灰狼比起来,恐狼肩膀宽阔,脑袋更大,配上短粗有力的四肢和躯干,整个身体显得异常壮硕,牙齿咬合力也更胜一筹。

有了这些身体结构上的差别,恐狼在猎物的选择上自然也跟灰狼不尽相同。灰狼四肢修长,耐力较好,可以长距离追捕那些善跑的食草动物,相对较小的体型也让它们拥有了更广泛的食谱(稍微吃点就能饱),大到野牛,小到田鼠都在菜单之上;相比而言,恐狼沉重的身体和短粗的四肢,让它们的速度和耐力都很不给力,无法长时间追逐猎物,只能短距离偷袭那些行动迟缓,以及老弱的大型猎物,更无法靠小型猎物来填饱肚子,可选择的猎物种类比灰狼少了很多。

更新世末期,气候变化导致大型食草动物减少,再加上人类大局侵占草原,恐狼的生存受到了前所未有的挑战,最终灭绝。

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恐狼复原图(维基百科)

从黄昏犬到海德尼上犬,从恐狼到灰狼,再到人类身边的各种汪汪们,整个犬科动物家族走过了将近4000万年的演化历程,成为与猫科动物一样,同时活跃在自然荒野和人类社会中的威猛又可爱的生灵。

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